L’appétit de la Chine vide les océans

Les femmes vendent du poisson sur le marché de la rue à Joal.

Il était une fois, les mers grouillaient de maquereaux, de calmars et de sardines, et la vie était bonne. Mais maintenant, sur les côtés opposés du globe, les pêcheurs crevés par le soleil se lamentent alors qu’ils roulent leurs filets presque vides.

« Votre filet serait tellement rempli de poissons, vous pourriez à peine le mettre sur le bateau », a déclaré Mamadou Sow, 52 ans, un pêcheur au Sénégal, en montrant le maigre assortiment de petits poissons dans son canot en bois.

Un monde éloigné dans l’est de la Chine, Zhu Delong, 75 ans, secoue également la tête alors que son bateau a dragué une gamme décevante de crevettes rose et de maigres jaunes. « Quand j’étais un enfant, vous pouviez sortir une ligne de votre porte arrière et accrocher de grands maigres jaunes », a-t-il dit. « Maintenant, la mer est vide ».

La surpêche épuise les océans à travers le monde, avec 90 % des pêcheries du monde pleinement exploitées ou confrontées à un effondrement, selon l’Organisation des Nations unies pour l’alimentation et l’agriculture. Des pêcheurs russes de crabes royaux dans l’ouest de la mer de Béring aux navires mexicains qui piquent le persil rouge au large de la Floride, des pratiques de pêche insoutenables menacent le bien-être de millions de personnes dans les pays en développement qui dépendent de la mer pour le revenu et la nourriture, estiment les experts.

Les pêcheurs avec leur piège.

Mais la Chine, avec sa population énorme, sa richesse pour acheter des fruits de mer et la plus grande flotte mondiale de navires de pêche en haute mer, a un impact exceptionnel sur les océans du globe.

Après avoir épuisé les mers à la maison, les pêcheurs chinois naviguent plus loin pour exploiter les eaux d’autres pays, leurs voyages souvent subventionnés par un gouvernement plus préoccupé par le chômage domestique et la sécurité alimentaire que la santé des océans du monde et les pays qui en dépendent.

De plus en plus, l’armada croissante des bateaux de pêche de la Chine se dirige vers les eaux de l’Afrique de l’Ouest, tirée par la corruption et la faiblesse des gouvernements locaux. L’Afrique de l’Ouest, selon les experts, fournit maintenant la grande majorité des poissons capturés par la flottille d’eau lointain de la Chine. Et par certaines estimations, près des deux tiers de ces bateaux se livrent à des activités de pêche qui contreviennent aux lois internationales ou nationales.

La flotte de pêche de la Chine a atteint près de 2 600 navires (les États-Unis en ont moins d’un dixième), avec 400 bateaux entrant en service entre 2014 et 2016 seulement. La plupart des navires chinois sont si grands qu’ils ramassent autant de poissons en une semaine que les bateaux sénégalais capturent en une année, ce qui coûte 2 milliards de dollars par an aux économies d’Afrique de l’Ouest, selon une nouvelle étude publiée par la revue Frontiers in Marine Science.

Une partie de l’immense flotte de pêche de la Chine au port du Zhejiang, en Chine

Beaucoup de propriétaires chinois de bateaux s’appuient sur l’argent du gouvernement pour construire des navires et alimentent leurs voyages au Sénégal, un voyage d’un mois à partir de ports bondés en Chine. Au total, les subventions du gouvernement à l’industrie de la pêche ont atteint près de 22 milliards de dollars entre 2011 et 2015, soit près du triple du montant dépensé au cours des quatre dernières années, selon Zhang Hongzhou, chercheur de l’Université technologique de Nanyang à Singapour.

Ce chiffre, dit-il, n’inclut pas les dizaines de millions de subventions et les allégements fiscaux que les villes côtières et les provinces chinoises fournissent pour soutenir les entreprises de pêche locales.

Selon une étude de Greenpeace, les subventions pour certaines compagnies de pêche chinoises représentent une partie importante de leur revenu. « Les flottes chinoises sont partout dans le monde maintenant, et sans ces subventions, l’industrie ne serait tout simplement pas durable », a déclaré Li Shuo, conseiller politique mondial de Greenpeace East Asia.

« Pour le Sénégal et d’autres pays d’Afrique de l’Ouest, l’impact a été dévastateur ».

Au Sénégal, les stocks de pêche dimunissent. Les pêcheurs locaux qui travaillent à bord de canoës à la main sont en concurrence avec les méga-marins dont les filets à longue portée balayent pratiquement tous les êtres vivants. La plupart des poissons qu’ils attrapent sont envoyés à l’étranger, et beaucoup se retrouvent comme fourrage de farine de poisson pour les poulets et les cochons aux États-Unis et en Europe.

Les retombées de la mer représentent des revenus décroissants pour les pêcheurs et des prix plus élevés pour les Sénégalais, dont la plupart dépendent du poisson en tant que principale source de protéines.

« Nous sommes confrontés à une crise sans précédent », a déclaré Alassane Samba, ancien directeur de l’institut de recherche océanique du Sénégal. « Si les choses continuent comme elles le sont, les gens devront manger des méduses pour survivre ».

En ce qui concerne les opérations de pêche mondiales, la Chine est le roi incontestable de la mer. C’est le plus grand exportateur de fruits de mer au monde, et sa population représente plus d’un tiers de la consommation totale de poisson dans le monde, ce qui représente une croissance de 6 % par an.

 

Les acheteurs et les vendeurs du marché de poisson Zhoushan. La Chine a épuisé les mers près de chez elles.

L’industrie de la pêche du pays emploie plus de 14 millions de personnes, contre cinq millions en 1979, et 30 millions s’appuient sur les poissons pour leur subsistance.

« La vérité est que les zones de pêche traditionnelles dans les eaux chinoises n’existent que sur le papier », a déclaré M. Zhang, de l’Université de Nanyang. « Pour les dirigeants de la Chine, assurer un approvisionnement régulier en produits aquatiques n’est pas seulement une bonne politique économique, mais une stabilité sociale et une légitimité politique ».

Mais alors qu’ils pressent vers d’autres pays, les pêcheurs chinois sont souvent enchevêtrés dans un nombre croissant de conflits maritimes.

L’Indonésie a confisqué une dizaine de bateaux chinois accusés de braconnage dans ses eaux et, en mars dernier, les autorités argentines ont coulé un navire chinois qui a essayé de couler un bateau de la Garde côtière. Des affrontements violents entre les pêcheurs chinois et les autorités sud-coréennes ont laissé une demi-douzaine de personnes mortes.

Pour Pékin, la flotte de bateaux de pêche de la nation a contribué à faire valoir ses ambitions territoriales dans la mer de Chine méridionale. Dans la province de Hainan, le gouvernement encourage les propriétaires de bateaux à pêcher dans et autour de Spratlys, l’archipel revendiqué par les Philippines et les îles Paracels, que le Vietnam considère comme le sien.

Un bateau de pêche philippin qui avait été chassé de Scarborough Shoal dans la mer de Chine méridionale par un navire de la Garde côtière chinoise l’année dernière.

Cette milice maritime reçoit beaucoup de subventions : carburant, glace et appareils de navigation. Soutenus par la puissance de feu des frégates navales chinoises, ils ont chassé des milliers de pêcheurs philippins qui dépendaient des riches eaux autour des îles Spratlys.

À travers la province philippine de Palawan, l’impact se reflète dans les rangées de stabilisateurs inactifs et les nuages ​​de fumée dérivant à travers des collines fraîchement dénudées.

Incapable de vivre au large de la mer, des pêcheurs désespérés ont brûlé la jungle côtière protégée pour ouvrir la voie aux rizières. Mais de fortes pluies laissent souvent tomber la terre végétale, disent les écologistes, rendant la terre escarpée inutile.

« Les jeunes garçons passent leur vie à se préparer à devenir des pêcheurs », a déclaré Eddie Agamos Brock, qui dirige Tao, une initiative d’écotourisme. « Maintenant, ils n’ont aucun moyen de gagner leur vie de la mer ».

Pour le Sénégal, l’océan est une pierre angulaire de l’économie et une partie de l’identité nationale. Les fruits de mer sont les principales exportations, et les industries liées à la pêche emploient près de 20 % de la main-d’œuvre, selon la Banque mondiale.

Ceebu jen, un ragoût de poisson copieux, est le plat national. Aucune carte postale sénégalaise n’est complète sans une image de pirogues, les bateaux de pêche exubérants que les pêcheurs utilisent.

Malgré la chute des stocks de poissons, la sécheresse sans relâche liée au changement climatique a conduit des millions de Sénégalais ruraux à la côte, augmentant la dépendance de la nation à la mer.

Avec deux tiers de la population agé de moins de 18 ans, cette chute a contribué à alimenter la flambée de nombre de jeunes sénégalais essayant d’atteindre l’Europe.

« Les étrangers se plaignent que les migrants africains arrivent dans leurs pays, mais ils n’ont aucun souci de venir dans nos eaux et de voler tous nos poissons », a déclaré Moustapha Balde, 22 ans, dont le cousin s’est noyé après que son bateau a coulé dans la Méditerranée.

La migration vers la côte a transformé cette ville balnéaire, Joal, d’un village de pêcheurs aux palmiers à une ville de 55 000 habitants. Abdou Karim Sall, 50 ans, président de l’association locale des pêcheurs, a déclaré qu’il y avait maintenant 4 900 pirogues à Joal, en hausse de quelques douzaines quand il était adolescent.

« Nous avons toujours pensé que la vie marine était illimitée », a-t-il déclaré en parcourant le littoral. Maintenant, ajoute-t-il : « nous sommes confrontés à une catastrophe ».

Les pêcheurs tirent des filets au large de la côte de Joal, au Sénégal.

M. Sall est devenu un héros local après avoir détenu à lui seul les capitaines de deux bateaux chinois qui pêchaient illégalement. Ces jours-ci, les résidents le maudissent, car il a élargi sa campagne contre la surpêche pour inclure les bateaux sénégalais qui violent les règles de pêche conçues pour aider les stocks à rebondir.

« Je comprends pourquoi ils me haïssent », a-t-il déclaré. « Ils essayent juste de survivre au jour le jour ».

Pourtant, la majeure partie de sa colère est dirigée vers les grands chalutiers appartenant à des étrangers. Ces jours-ci, plus de 100 grands bateaux travaillent dans les eaux sénégalaises, un mélange de navires européens, asiatiques et marqués localement, selon les chiffres du gouvernement. Ce nombre ne comprend pas les bateaux qui volent aux drapeaux du Sénégal, mais appartiennent à des entreprises chinoises.

Les navires qui pêchent illégalement, souvent la nuit ou en marge de la zone économique exclusive du Sénégal de 320 km de large, bien hors de portée de la petite marine du pays.

Dyhia Belhabib, un expert des pêches essayant de quantifier la pêche illégale le long de la côte africaine, a déclaré que les bateaux chinois étaient parmi les pires délinquants ; en Afrique de l’Ouest, ils déclarent seulement 8 % de leurs prises, contre 29% pour les navires battant pavillon européen, a-t-elle déclaré.

Selon ses estimations, les bateaux chinois volent 40 000 tonnes de poisson par an provenant des eaux sénégalaises, soit un montant d’environ 28 millions de dollars.

Ses chiffres n’incluent pas les bateaux engagés dans la pêche illégale qui n’ont jamais été capturés – près des deux tiers de tous les navires chinois, a-t-elle déclaré. « Quand l’obscurité tombe, la dynamique de la pêche illégale change radicalement et elle devient gratuite pour tous ».

Le problème est amplifié dans l’Atlantique Ouest. Certains pays, comme la Guinée-Bissau et la Sierra Leone, ont juste une poignée de bateaux pour polir leurs eaux nationales.

Les hommes fabriquent de nouveaux filets de pêche dans les rues de Joal.

Au Sénégal, la législation récente a considérablement augmenté les amendes pour la pêche illégale à 1 million de dollars, et les fonctionnaires ont souligné que les deux bateaux détenus à l’étranger en prison à Dakar prouvent que leurs efforts portent leurs fruits.

En regardant à la mer, le capitaine Mamadou Ndiaye a décrit les défis auxquels il est confronté en tant que directeur de l’exécution du ministère des Pêches et de l’Économie Maritime du Sénégal. De nombreux bateaux, a-t-il noté, pêchent au bord des eaux territoriales du Sénégal et peuvent facilement échapper lorsqu’ils sont menacés.

Son agence n’a pas à sa disposition des bateaux rapides ou des images satellites ; il pourrait également utiliser un avion fonctionnel. « Pourtant, nous avons plus que beaucoup d’autres pays de la sous-région, et nous devons les aider aussi », a-t-il déclaré.

La plupart des petits poissons pélagiques qui nagent dans les eaux sénégalaises – et constituent 85 % de la consommation de protéines du pays – migrent entre le Maroc et la Sierra Leone. En chemin, ils sont ramassés par des centaines de chalutiers industriels, dont au moins la moitié sont propriétaires chinois, disent les experts.

En 2012, le Sénégal a cessé d’accorder des licences aux chalutiers étrangers pour ces petits poissons, mais les pays voisins ont refusé de suivre l’exemple. La Mauritanie, où la plus grande partie de la flotte composée d’entreprises conjointes sino-mauritaniennes, abrite 20 usines de farine de poisson qui broient la vie marine pour produire les aliments pour animaux destinés à l’exportation, avec 20 autres prévues, selon Greenpeace.

La protection des mers signifie parfois dire non à la Chine, dont la générosité est le financement d’infrastructures en Afrique.

« Il est difficile de dire non à la Chine quand ils construisent vos routes », a déclaré le Dr Samba, l’ancien chef de l’institut de recherche océanique du Sénégal.

Ensuite, il y a le manque de transparence qui maintient les accords nationaux de pêche avec la Chine en secret.

« Il y a de la corruption dans l’opacité », a déclaré Rashid Sumaila, directeur du Fisheries Economics Research Unit du University of British Columbia Fisheries Centre.

Pékin est devenu sensible aux accusations selon lesquelles son immense flot de pêche aide à pousser les stocks de poissons au bord de l’effondrement.

Le gouvernement a déclaré qu’il réduisait de manière agressive les subventions aux carburants – d’ici 2019, ils auraient été réduits de 60 %, selon un responsable des pêches – et la législation en attente exigerait que tous les navires d’eau lointain fabriqués en Chine s’inscrivent au gouvernement, ce qui permet un meilleur suivi.

« L’ère de la pêche comme vous le souhaitez, où vous voulez, est passée », a déclaré Liu Xinzhong, directeur général adjoint du Bureau des pêches à Pékin. « Nous devons maintenant pêcher selon les règles.« 

Mais la critique des pratiques de pêche de la Chine, ajoute-t-il, est parfois exagérée, arguant que les navires chinois voyageant en Afrique répondent simplement à la demande de fruits de mer des pays développés, qui réduisent leurs propres flottes.

« Les gens viennent à moi et me demandent : « si la Chine ne pêchait pas, où les Américains mangeraient-ils leurs poissons? « , a-t-il dit.

Les femmes vendent du poisson sur le marché de la rue à Joal.

Ici, à Joal, les captures qui ont diminué ont entraîné la fermeture de trois usines de glace de la ville, la quatrième étant à peine tenue. Sur le quai principal de la ville, où les femmes se promènent pour rencontrer les pirogues arrivant, la compétition pour les poissons est devenue intense.

« Nous avions un gros mérou et du thon, mais maintenant nous nous battons sur quelques sardinelles », a déclaré un acheteur, Camara. Une bonne journée, elle fait 10 000 francs ; dans un mauvais jour, elle perd de l’argent. « Le futur est sombre », a-t-elle déclaré.

Pour attraper du poisson, les pêcheurs doivent s’aventurer plus loin, mettant leur vie en danger si un moteur s’arrête ou une tempête d’été arrive. Parfois, le danger est un super-chalutier dont le sillage peut facilement marrer une pirogue.

Au vaste centre de fumage de poissons en plein air de Joal, le manque de poisson était évident dans les grilles vides normalement empilées avec des sardinelles à tiges jaunes.

Daba Mbaye, 49 ans, l’une des rares personnes à travailler, a déclaré que les fumeurs ne pouvaient plus concurrencer les usines de farine de poisson.

« Ils nous laissent rien, et nous sommes impuissants à les arrêter », a déclaré Mme Mbaye. « Maintenant, nous sommes forcés de pêcher des poissons juvéniles, c’est comme aller dans une maison et tuer tous les enfants. Si vous faites cela, la famille finira par disparaître. « 

Cinq cents femmes à Joal travaillent à temps plein à saler, griller et sécher le maquereau, l’anchois et la sardinelle.

Article publié par New-York Times le 30 Avril, traduit par Louganews.

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